Protection contre les avalanches

La neige étincelante sublime la montagne hivernale, mettant en valeur le relief et les paysages. Le risque d’avalanche est le pendant de cette robe hivernale des cimes.

Les avalanches peuvent être évitées avec des ouvrages paravalanches qui sont réservés à des situations contraintes menaçant des enjeux forts. Généralement utilisées dans les stations de ski où pour protéger les routes et les habitations, les installations paravalanches retiennent la neige dans les pentes ou permettent la purge préventive des pentes dangereuses.

Dans le Mercantour, le Syndicat Mixte des Stations du Mercantour gère le plus grand parc d’ouvrages paravalanches. Les services de gestion des routes du Département des Alpes Maritimes et de la Métropole Nice Cote d’Azur exploitent aussi des ouvrages paravalanches stratégiques qui protègent le réseau routier.

Les ouvrages situés dans des pentes enneigés en hiver doivent également être conçus pour résister aux avalanches et à la reptation de la neige. Les pylônes des remontées mécaniques, les pistes à flanc de versant et même les sentiers peuvent être renforcés pour éviter leur dégradation hiver après hiver. Les anciennes constructions en montagne menacées par les avalanches, tels que les bergeries et vacheries de nos vallées, ont depuis longue date été adaptées pour être résilientes à ces phénomènes.

Voici une illustration avec ce que j’appellerais un miracle!

La nivologie est la science de l’étude de la neige et des avalanches. Elle peut permettre d’approcher les conditions propices aux départs d’une avalanche, ou sa trajectoire et son emprise une fois qu’elle est déclenchée. Dans cette science, les modèles numériques n’apportent qu’une partie des réponses, et l’observation du terrain et l’accumulation de données historiques sont primordiales. C’est pourquoi l’Etat français s’est donné les moyens d’enregistrer la chronique des avalanches menaçant des enjeux par le dispositif de « l’enquête permanente sur les avalanches ». Ces données sont précieuses pour établir des stratégies de mise en sécurité des enjeux en période de crue avalancheuse.

Thibaut Tournier a participé à un programme de recherche pour mieux appréhender les lois d’écoulements de neige dense dans l’équipe de Mohamed Naïm au sein de l’IRSTEA. Par des simulations d’écoulement de neige sur le site expérimental du col du lac blanc à l’Alpe d’Huez et par des simulations d’écoulement de matériaux granulaires cohésifs en laboratoire, ils avaient établis en 2003 des lois d’écoulement de fluide à seuil (de départ et d’arrêt). Ce sont ces lois qui expliquent le comportement des coulées de neige humide se comportant comme des laves torrentielles avec des capacités d’autochenalisation entre des bourrelets latéraux.